《合約(第三者權利)條例》:這條例如何協助你的併購交易

麥思帆合夥人,孖士打律師行

港府最近公布,《合約(第三者權利)條例》(「《條例》」)將於2016年1月1日生效。誠如《香港律師》2月3月份期刊中的解釋,《條例》改革現行合約法中有關第三者的規定。

概要

合約的相互關係是合約法規則,規定只有合約當事人才能強制執行合約。這規定符合邏輯,但結果有時未能盡如人意――即使目的是令第三者受益,這說法同樣適用。現時也有一條相關的規則:一般而言,任何人都只能就自己(不是第三者)的損失追討損害賠償。

律師通常透過平邊契據、代理及信託安排,以及附屬合約等等,授予第三者合約利益(雖然未必一定是直接強制執行合約的權利)。

上述方法或會帶來麻煩(例如額外文件)或不確定因素(例如沒有經由法庭徹底驗證)。事實上,大多數普通法司法管轄區現時都設有有關第三者合約權利的法例。《條例》絕大部分是仿照1999年《英格蘭與威爾斯合約(第三方權利)法案》(「《法案》」)。

新的法律原則

《條例》使不屬合約一方當事人的能夠根據該合約享有權利。最清楚的方法是在合約載入陳述,明確識別第三者(透過指出第三者的姓名、是某一界別的成員或是符合某項具體描述)(第4(1)(a)條及第4(2)條)。

只要合約某條款的本意純粹是將利益賦予一名可識別的第三者,《條例》也讓第三者能夠強制執行合約條款(第4(1)(b)及第4(2)條)。

舉凡第三者享有權利,合約當事人便不可未經同意而撤銷合約或將合約更改,以求終絕或修改第三者的享有權。

條例起草人有可能無意中將利益賦予第三者。因此,英國法合約一般都摒除《法案》,保留有關立約各方的相互關係的規則(藉一般可供選擇的訂約方法)。

我們預測香港將採用類似的方法。

正因如此,我們有必要想想英格蘭市場中已逐步形成慣常做法的一些領域,想了,便不會全完摒棄《法案》。下列例子以併購交易為背景。雖然併購交易協議通常是單一實體與單一實體訂立的協議,但基本上大部分併購交易都是兩組公司而不是單一實體之間的交易。

限制性契諾

賣方通常都同意不競爭。如果賣方未能兌現承諾,買方的集團成員便可能蒙受損失。英國法合約通常都運用《法案》下的權利,容許集團公司直接強制執行限制性契諾。

保證條款

要是證明賣方有關目標公司的保證條款不確又怎樣?買方可能已將目標公司轉讓予集團內其他公司。保證條款通常也表明保證其他集團公司的利益,而這些集團公司都可在相關時刻擁有目標公司的股份。

針對目標公司的申索

在上述情況中,被指不準確的資料可能導致賣方其後嘗試起訴目標目公司或其僱員。常見條文規定賣方放棄所有這類針對目標公司及其僱員提出申索。援用《法案》以求給予目標公司及其僱員賣方放棄申索的好處,已成為合理的常見做法。

每種情況都是一個例子,說明英格蘭市場的慣常做法,整體上是逐步摒除《法案》,但也會為一兩條指定的條款而採用。其他行業領域(例如建造業)已經就 《法案》制定行業本身的特定做法。

整體上,我們認為對於大多數商業情況而言,摒除《條例》是恰當的做法。不過,全然摒除《條例》之前,有必要想想合約的相互關係之限制,這限制是《條例》能夠幫忙解決的。