僱傭合約的修訂由於缺乏代價支持而無效

胡潔敏對龍威集團控股有限公司(HCLA15/2016),某僱員的僱傭合約修訂文件規定僱主發放給該僱員特別酬金350,000港元。原訟法庭(「原訟庭」)裁定修訂文件無效,因為修訂文件只對該僱員有利,但該僱員沒有提供足夠代價使修訂文件具有約束力。

背景和裁決

胡潔敏(「胡女士」)2015年5月受聘於龍威集團控股有限公司(「龍威集團」),負責協助龍威集團在香港聯交所上市的籌備工作。2015年10月,雙方簽署修訂文件,述明:

“If the Company or its holding company ceased the listing plan or you leave the Company for whatever reason before 31 December 2016, a cash bonus of HK$350,000 will be offered to you within 10 days after the cessation or termination and in any event no later than 31 December 2016.”

(中文翻譯:如果公司或其控股公司在2016年12月31日之前停止上市計劃,或者你在該日之前離職,不管離職原因是甚麼,公司都會在停止上市計劃或你離職之後10日內,並無論如何不遲於2016年12月31日,給你350,000港元現金分紅。)

胡女士於2015年12月21日離職,她指稱修訂文件有效並具有約束力,在勞資審裁處獲判勝訴,有權得到現金分紅350,000港元。龍威集團上訴,提出三點上訴理由。

第一、龍威集團辯稱勞資審裁處未有考慮特別酬金條款的間線部份,間線部份要求特別酬金「in any event no later than 31 December 2016」(中文翻譯:無論如何不遲於2016年12月31日)支付,因此胡女士是過早提出申索。原訟庭拒絕接納這個理由,認為「in any event no later than 31 December 2016」這個條款很清晰,目的是確保即使胡女士在2016年12月31日不足十日前離職,她仍然會不遲於2016年12月31日收到特別酬金。特別酬金的有關時限是十日,不是2016年12月31日。

第二、龍威集團辯稱胡女士接受龍威集團的聘用要約之前,並無披露自己有刑事紀錄案底,而由於她失實陳述,她的僱傭合約及修訂文件無效。原訟庭拒絕接納這個理由時重申,在普通法下,僱員沒有責任披露定罪紀錄。

第三、龍威集團辯稱修訂文件缺乏代價支持,因此不是有效的合約。原訟庭接納這個理由時說明,如任何合約修訂只對其中一方構成利益,則該修訂將因缺乏代價支持而無法成為有效的合約。原訟庭裁定,授予胡女士收取特別酬金權利的修訂文件,並不要求她要履行任何其他條件才收到特別酬金。相反,它只要求她繼續履行現有職能,那就是,協助龍威集團籌備上市。在這個基礎上,修訂文件因為缺乏代價支持而無效,胡女士被命令償還現金分紅350,000港元。

粹言

為免出現任何關於代價的爭議,修訂僱傭合約應該以契據方式進行,因為契據不需要有代價支持才對雙方具有約束力。

僱主通常在意於一件事,就是確保自己有向僱員提供適量的代價,使合約因而有效。這宗案件有效地提醒僱主,要知道合約是否對僱員有利之外,同樣要知道它是否對僱主有利(例如僱員承擔更大責任)。如有疑問,依循上文的解釋,用契據立約。

最後,如果你要確保準僱員披露曾有的刑事紀錄案底,就必須直接向僱員查問,因為在普通法下,僱員沒有責任披露定罪紀錄。要不然,你可以在僱傭合約訂明聘用條件包括任何刑事紀錄案底的披露。


* 作者在此鳴謝貝克‧麥堅時律師事務所香港辦事處專業支援律師Natasha Hall襄助撰文。

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合夥人,貝克‧麥堅時律師事務所香港辦事處

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