司法管轄權和船舶註冊

作者:Steven Wise合夥人,Smyth & Co與RPC聯營

法院可對在香港水域內的船舶行使的海事(對物)司法管轄權,載於《高等法院條例》(第4章)(下稱「《條例》」)第12B條。如果沒有認真閱讀和欠缺一些相關經驗,往往會不易理解該司法管轄權及該條文。對物的司法管轄權是與對人的申索或根據具體法律規定的申索相對而言。

法院對香港水域內的船舶的司法管轄權以及命令將船舶扣留及出售的重要輔助權力,其中心思想之一在於有一種針對船東或船舶承租人(或管有或控制船舶的人)的對人申索,而在訴訟開始時該人是:

(i) 該船舶所有有關股份的實益擁有人,或以轉管租約形式租船的承租人;或

(ii) 就其所有股份而言,任何其他船舶 (「姐妹船」)的實益擁有人。

我們可以立即看到,根據《條例》第12B(4)條,「實益擁有權」的觀念是行使法院的對物司法管轄權的重要成分。

何謂「實益擁有權」?

在此文意中,「實益擁有權」是指對財產的所有權(即出售或處置船舶的權力),而不只是控制、管理或收取銷售收益的權力(The Convenience Container [2007] 3 HKLRD 575,判詞第15至48段)。

在很多個案中,註冊擁有人都是一船公司,他們既是法律上擁有人,也是實益擁有人(不管該公司的股份是由不同人士持有還是以信託形式替其他人士持有)。

如何確定實益擁有權?

在這方面,人們通常只要查看有關船舶註冊港的船舶註冊處的資料。

在 The “Almojil 61” [2014] HKEC 1076 及 1077,一名並非被扣留船舶的註冊擁有人的人聲稱是該船舶的百分之二十二實益權益部分擁有人。然而,法院運用既定的法律原則,裁定除在例外或特殊情況(如以欺詐方式獲得登記或更改擁有權以避免船舶被扣留)之外,沒有必要從船舶登記方面以外的方法來確定實益擁有權。

因此,船舶登記制度對於船舶的法律擁有權及實益擁有權通常是具決定性的。

有見及此,船舶共同擁有人如欲令船舶在香港水域免受法院扣留權力的影響(就船舶無須負責的海事申索而言),應尋求把其部分擁有權根據在註冊港口的適用法律註冊。

同理,出資協助購買船舶的人,應登記對船舶的按揭,以確保其申索權。