揭開香港競爭事務委員會的執法工具包

2020年是香港競爭事務委員會(「競委會」)重要的一年。這一年,競委會從其執法工具包取出很多「第一次」來試用。競委會和競爭事務審裁處(「審裁處」)按照《競爭條例》(第619章)(「《條例》」的適用範圍所處理的案件,現正陸續成為重要案例,對於企業及本地法律體系的發展來說,意義重大。

  • 2020年1月,競委會宣布向Quantr Ltd及其董事展開法律程序,案件涉及在供應資訊科技服務的招標中出現的合謀行為。這些是有史以來首宗源於企業成功申請寬待而入稟的個案,亦是首宗在發出違章通知書後入稟的個案。競委會是從Quantr以外的另一名投標者得知有關合謀行為,該投標者是第一間根據競委會的《為從事合謀行為之業務實體而設的寬待政策》而成功申請寬待的企業。這亦是競委會第一次使用違章通知書。軟件供應商Nintex Proprietary Limited在案中免被起訴,因為它根據《條例》第67條,承諾遵守競委會所發出的違章通知書的規定。這突顯寬待和承諾是避免因為涉嫌違反競爭守則而受查或終止調查,或是避免被起訴或終止起訴。
  • 2020年4月29日在Competition Commission v W Hing Construction Company & Others [2020] HKCT 1案,審裁處頒布其首次作出的罰款裁決,向十間訂立並執行瓜分市場及合謀定價安排的承辦商,罰款合共港幣397萬元。是次裁決給罰款的評定制定一套分四個步驟完成的方法,基本上非常接近歐盟和英國所用的那一套。《條例》沒有這方面的規定。競委會其後在2020年6月22日發表一份符合審裁處相關裁決的《建議罰款的政策》(「《罰款政策》」。按照建議的政策,就可以較肯定的預計到在審裁處法律程序中評定的罰款,並且清楚明白評定的方法。
  • 2020年10月30日在Competition Commission v Fungs E&M Engineering Company Limited and Others  [2020] HKCT 9案,審裁處裁定一名董事不適宜參與某間公司的管理工作,首次向董事發出取消董事資格令。案件涉及在某個公共屋邨的服務分配及裝修服務合謀定價。該董事沒有直接得知違規事件(不過有合理理由去懷疑),沒有採取步驟防止事件發生。該名董事的情況屬於間中級別而偏低的嚴重性,取消資格令的起點時間是兩年,但因為他一開始便承認責任,加上法庭推遲聆訊日期(一部分是由於2019冠狀病毒病的疫情),所以將時間縮減兩個月。
  • 2020年5月,競委會首次根據《條例》第 60 條接納三間網上旅行社Booking.com、Expedia.com及Trip.com作出的承諾。有關承諾旨在釋除競委會對上述網上旅行社與香港住宿提供者訂立的若干合約條款所存有的疑慮。有關條款訂明香港住宿提供者給予網上旅行社的房間規格,必需等同或優於住宿提供者在其他銷售渠道所提供的規格。
  • 2020年7月17日在Competition Commission v Kam Kwong Engineering Company Limited & Others [2020] HKCT 3案,審裁處首次批准在競爭法訴訟中使用Carecraft案的程序。Carecraft案的程序給審裁處提供機制,可迅速而有效地處置那些針對承認責任的答辯人所強制執行的法律程序。同意事實書提交之後,審裁處據之仔細檢閱建議的協議條款,然後作出有關命令。
  • 2020年12月21日,競委會就首宗濫用相當程度市場權勢的案件入稟審裁處,向林德港氧有限公司及Linde GmbH(統稱「林德」)展開法律程序。林德涉嫌濫用其在香港醫療氣體供應市場所擁有的相當程度市場權勢,損害下游的醫療氣體管道系統(「氣體管道」)保養市場的競爭。競委會指稱(其中包括)於 2015年10月至2018年1月期間,林德停止或限制供應醫療氣體予林德以外唯一一間為公立醫院的氣體管道提供保養服務的潛在供應商。

現時受關注的是本地的競爭法制度將會怎樣進一步演變。值得注意的是,首宗以競爭法作為抗辯理由的民事訴訟被移交至審裁處,現定於2021年7至8月審理。審裁處將會就Meyer Aluminium Limited有關兩間柴油供應商合謀定價及交換價格資料的指稱進行聆訊。香港沒有可用的獨立私人訴訟,在私人機構之間因應某個抗辯理由而爭議競爭法的背景下,這宗案件是率先試一試爭議可以怎樣解決。

考慮到競委會加快執法的步伐,企業必須確保本身已經備妥有效的競爭合規計劃。有兩件事突顯了備妥合規計劃的重要性:一、競爭合規計劃出現於競委會首次發出違章通知書之後;二、在首宗涉及濫用相當程度市場權勢的案件中,競委會申請命令,要求答辯人必須實行有效的合規計劃。重要的是,根據競委會的《罰款政策》,實行合規計劃是減輕罰款的因素。

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高偉紳律師行顧問律師