香港首次作出與競爭守則的豁除有關的決定

香港競爭事務委員會最近公布其首次根據《競爭條例》作出與競爭守則的豁除有關的決定。委員會認為,《銀行營運守則》(「《營運守則》」不獲豁除於禁止反競爭安排的規定之外,因為它不是在香港法例下必須遵守的法定守則。

這個決定顯然是金融服務業需要特別留意的。然而,它對各行各業具有更廣濶的意義,因為它說明本地競爭規管當局如何按狹義解釋和應用《競爭條例》的法定豁除。具體而言,只是得到政府單位鼓勵的安排,現時依然有可能屬於競爭守則規管範圍內的事。單以受到政府監察或得到政府鼓勵為由,不足以獲豁除於規定之外。

是次申請所要尋求競委會作出的決定

2017年12月,14間金融機構向競委會提出申請,要求競委會作出決定,確認《銀行營運守則》(「《營運守則》」)獲豁除於第一行為守則(《競爭條例》處理反競爭安排的條文)的適用範圍之外。根據《競爭條例》,「法律規定」豁除的規定是,只要有關安排是為了遵守某一法律規定而作出的,第一行為守則就不適用。

《營運守則》不是法定守則,只屬於自願性質,由香港銀行公會(「銀行公會」)與存款公司公會聯合發布。現時版本是與香港金融管理局(「金管局」)合作草擬而成,金管局完全贊同《營運守則》的條文。

《營運守則》包含一系列條文,要求銀行以統一的方法處理某些零售服務。《競爭條例》2015年12月生效之前不久,由於《營運守則》是否符合《競爭條例》的規定仍未確定,銀行公會「暫停」實施其中多條條文。

競委會拒絕是次申請的理由

競委會的結論是,《營運守則》不是「藉」或「根據」《銀行業條例》而施加的法律規定。

競委會已經在《第一行為守則指引》扼要說明,「法律規定」豁除應只適用極少的情況,那就是,公司在法例「下」被「強迫」以某種方式行事的時候。然而,競委會在其作出的決定中,進一步詳述以下適用範圍更廣的一般原則:

  • 決定豁除的適用範圍時,相關行業守則及∕或法例的用語是個關鍵。
     
  • 就豁除而言,如果業界不遵守行業守則只會引人「懷疑」監管機構有否覆行其法律義務,行業守則就不可能是法律規定。
     
  • 在欠缺法例直接作為依據的情況下,單靠政府的認可不足以獲豁除於規定之外。
     
  • 僅是「期望遵守」不足以構成法律規定。即使政府緊密監察業界遵守行業守則的情況,並期望遵守守則是強制性規定,也不大可能就這樣就足以獲豁除於規定之外。

香港各行各業及商會可以借鑒之處

競委會目前無意調查《營運守則》可有違反《競爭條例》。它關注的潛在消費者保障被認為特別關係到競委會的評定。草擬《營運守則》的過程涉及眾多公共機構,《營運守則》的目的是設定最低標準,促進良好實務。

競委會的決定應被當作為一大警號,提醒任何行業都應仔細檢視其行業守則。過往基於「法律規定」豁除而期望安排可獲豁除於《競爭條例》之外的、應當以各項在上述決定說明的原則為基礎,審視安排是否可獲豁除。

Jurisdictions: 

年利達律師事務所(香港),合夥人(擅長處理反壟斷事宜)

Linklaters (Hong Kong), Associate