法律改革要與時俱進

一個堅持法治的社會,除其他原則外,必須確保其保護公民基本權利的法律是明確的、可公開獲得的,並且公平和平等地被應用。

世界正在迅速變化。為配合社會在應用法律時的需要,並維持法例的效力,我們必須經常檢討應用的法例。在香港,「法律改革委員會」的任務是提出改革建議,使法律更有效、更方便、更符合社會的需要,讓公眾參與法律改革過程,並讓公眾瞭解其建議。

律師會的一個關鍵作用是維護法治,確保執業環境的可持續發展,使法律專業能夠保持强大與獨立。這一重要作用與法律制度、立法框架和根據該框架製定的法律的有效性密切相關,該等法律必須隨著社會的發展而進化,以確保法律滿足民眾的需要並為他們的權利提供適當的保護。

律師會通過其各專業委員會提出的寶貴意見,反映了律師行業對法律改革磋商中提出的問題的看法。

於2020年,律師會共提交了21份公眾意見書,而2021年截至5月初,又提交了9份公眾意見書,內容涉及廣泛的改革,從與金融和資本市場、保險、房地產等領域有關的問題,到國家安全、槍械零部件管制和打擊洗錢問題,以及各種刑事犯罪。律師會針對法律改革和立法建議的公眾諮詢所提交的資料在律師會網站上公開發布。

最近發生的虐待兒童案件中,一名5歲的女孩死亡,身上有130多處傷口,案件震驚了整個城市。這宗案件再次暴露了缺乏有效的預防措施,以及缺乏明確、統一的協定,以便在適當的情況下迅速干預。

律師會在2021年4月9日為香港特別行政區根據《聯合國兒童權利公約》(《公約》)提交的第三份報告中,藉此機會對香港現行的兒童保護制度提出了意見。與英格蘭及威爾士等其他司法管轄區不同,我們的兒童保護制度在很大程度上是自願和酌情的。這是因為我們的法律沒有規定強制遵守和不遵守的後果。例如,即使社會福利署和警方信納根據《保護兒童及少年條例》(第213章)該兒童可能需要保護,也不一定要採取任何行動。由社會福利署、非政府組織和其他持份者出版的《保護兒童免受虐待 ─ 多專業合作程序指引》為保護面臨迫在眉睫的傷害或虐待的兒童提供了全面的指導。然而,這只是一個指導原則。它不是強制性的,也不能通過法律強制執行。

在律師會的意見書中,我們建議應強制要求社會福利署監督所有非政府組織採取適當的預防措施,防止虐待兒童的行為。所有與兒童接觸的持份者都必須報告虐待兒童的情況。應提供渠道讓兒童報告虐待兒童行為和尋求幫助。

我們感到失望的是,自從法律改革委員會發布了關於2019年「造成或允許兒童或弱勢成人死亡」的諮詢文件後,在改革父母、照顧者和其他人在兒童因虐待或忽視而受到嚴重傷害的情況下的刑事責任方面沒有任何進展。

在我們的意見書中,我們敦促政府採取一切必要措施,優先改善對兒童的法律保護,並改革處理虐待兒童案件的制度,以制止父母和照顧者虐待兒童的行為。

一些法律規定非常陳舊,考慮到隨著時間推移的社會變化,該等法律最初可以提供的保護水平可能已不能夠再同樣發揮作用。這宗悲慘的虐待兒童案件只是一個突出問題的例子。我們不需要一場悲劇來作為改革的催化劑。律師會將繼續反映會員有關需要法律改革和改進領域的意見。同時,我們希望法律界的意見不僅能被採納,而且能就此及時採取行動。

香港律師會會長